Hepatitis C: la eterna silente

¿Qué es la hepatitis C?
Luis Miguel Benito -
Hepatitis C: la eterna silente
Hepatitis C: la eterna silente

¿Qué es la hepatitis C?

Se conoce el virus de la hepatitis C (VHC) desde 1989, fecha en que se identificó. Actualmente es la principal causa de hepatitis crónica en Occidente. Se estima que en España hay alrededor de 700.000 afectados. Pocos infectados son conscientes de ello, ya que tras su contagio puede dar una leve reacción febril que pasa desapercibida, pero en el 80% de los casos el virus no logra eliminarse y persiste la infección con pocos o ningún síntoma hasta que el deterioro del hígado es grande y degenera en cirrosis o incluso cáncer de hígado.

¿Cómo se contagia?

Las vías de contagio clásicas han sido la transfusión de sangre y hemoderivados antes de conocerse el virus (ahora es excepcional), la transmisión vertical de la madre al hijo durante la gestación o el parto, las relaciones sexuales (si bien hay estudios que muestran una baja tasa de contagio entre parejas estables) y el intercambio de agujas en pacientes adictos a drogas por vía parenteral. Pero hay que llamar la atención sobre tres posibles causas de contagio que pueden pasar desapercibidas:


  • Intercambio de maquinillas de afeitar o cuchillas de depilación. Para evitarlo, mejor cada uno con la suya y estrenando cuchila en cada afeitado.

  • Realización de piercing y tatuajes. Si te vas a hacer uno, verifica que se realiza con las debidas condiciones de higiene. En este sentido, hay que tener el mismo cuidado con las prácticas de acupuntura.

  • Manipulaciones dentales. Hay documentados contagios de hepatitis B y C en clínicas dentales.


¿Qué síntomas provoca?

La infección crónica por VHC, la llamada hepatitis crónica C, puede no dar síntomas más que un leve cansancio, pero provoca un deterioro progresivo del hígado. La rapidez del deterioro es muy variable por causas que aún no conocemos del todo. La inflamación crónica va produciendo cicatrices que alteran la estructura del hígado, provocando fibrosis en grados crecientes que van desde 1 hasta 4. La fibrosis avanzada o cirrosis es la situación irreversible en la que el hígado se vuelve duro, pequeño, retraído y nodular, situación ya de verdadera insuficiencia hepática con todas sus consecuencias.

¿Cómo se diagnostica?

La enfermedad tiene una sintomatología muy poco expresiva, por lo que no es habitual pedir pruebas específicas. La mayoría de los diagnósticos ocurren de forma fortuita al realizar más pruebas en un paciente que, a lo largo de uno o varios análisis de sangre, muestra un nivel alto de transaminasas (AST y ALT).

¿Cómo se trata?

Desde hace tres años se vienen aplicando tratamientos con modernos fármacos con una tasa de éxito superior al 90%, desbancando así la terapia que hemos empleado durante casi dos décadas y con la que sólo alcanzábamos a curar a un 40-50% de los pacientes, además de provocarles muchos efectos secundarios.

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